Prodigieuses créatures de Tracy Chevalier

Tracy Chevalier a un don : elle est capable d’imaginer le quotidien de personnes réelles ou imaginaires. Pour  La Jeune fille à la perle le point de départ était un tableau de Vermeer. Ici, elle a été inspirée par un nom : « Mary Anning ». Cette fille du peuple va faire quelques-unes des plus extraordinaires découvertes archéologiques. Sans instruction, elle sera néanmoins en contact avec le célèbre Cuvier.Lorsque le roman débute, l’adolescente raconte comment elle a été frappée par la foudre alors qu’elle n’était qu’un bébé. C’est comme si cet événement extraordinaire avait été le déclencheur d’un destin qui ne le sera pas moins. Sans instruction, Mary Anning passe ses journées à rechercher des « curios », c’est-à-dire des fossiles. Elle les vend ensuite pour améliorer le quotidien de sa famille. Lorsque son père meurt, il lui faut redoubler d’énergie pour éponger les dettes et éviter qu’ils ne perdent le peu qu’ils possèdent. Le destin lui viendra encore en aide en lui faisant découvrir une créature extraordinaire qui oblige les scientifiques à se poser de nouvelles questions sur l’évolution des espèces.

Dans ses recherhces, dans son apprentissage, elle sera aidée par une demoiselle de bonne famille : Elisabeth Philpot. Celle-ci lui apprendra à se défendre dans une société qui reconnaît un droit aux femmes : se taire.

Voilà un bel hommage rendue à ces deux femmes. Le roman m’a fait penser à ceux de Jane Austen. On se plonge complètement dans cette société, cette époque. On en apprend davantage sur ces fossiles et sur cette société fossilisée elle aussi sur certains points. Mais, « la chasse aux fossiles a cet effet sur les gens : elle brise les règles. Sur la plage, un valet d’écurie peut s’adresser à une dame comme il n’oserait jamais le faire ailleurs. »

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